Muere Zong Qinghou, magnate chino de las bebidas, a los 79 años

Zong Qinghou, un empresario de bebidas hecho a sí mismo que alguna vez fue la persona más rica de China, murió el domingo.

Su muerte fue anunciada por su compañía, Wahaha Group, que dijo que Zong murió de una enfermedad no especificada y dijo que tenía 79 años. El comunicado de la empresa no proporcionó más detalles.

La historia de Zong de su pobreza a su riqueza lo había hecho famoso en China incluso antes de que una disputa pública con su socio comercial extranjero elevara dramáticamente su perfil… y su riqueza. Il a fondé une entreprise de boissons dans les années 1980 et, dans les années 1990, il s’est associé à Danone, le géant français de l’alimentation, pour lancer l’une des marques d’aliments et de boissons les plus connues en China.

Pero las tensiones estallaron en 2007 cuando Danone acusó a Zong de dirigir empresas secretas que vendían productos prácticamente idénticos y que desviaron hasta 100 millones de dólares de la empresa conjunta.

El señor Zong respondió diciendo que Danone estaba al tanto de la existencia de estas empresas. Prometiendo castigar a Danone por sus “malas acciones”, reunió a la opinión pública china contra la empresa extranjera.

El conflicto se ha vuelto tan enconado que el presidente francés, Nicolas Sarkozy, planteó la cuestión en una reunión con el líder chino Hu Jintao. En 2009, Danone vendió su participación del 51 por ciento, dando el control total a la empresa del Sr. Zong.

Al año siguiente, Forbes nombró al Sr. Zong como el hombre más rico de China, con una fortuna de 8 mil millones de dólares. Volvió a lograr esta distinción en 2012, con 10 mil millones de dólares. Forbes estima que su fortuna ha caído desde entonces a 5.900 millones de dólares. colocándolo en el puesto 53 en la lista de multimillonarios chinos del año pasado.

Le sobreviven su esposa, Shi Youzhen, y su hija, Zong Fuli (también conocida como Kelly Zong), quien es la presidente del Grupo Hangzhou Wahaha y sucesor del Sr. Zong.

El Sr. Zong, que creció en la pobreza, era conocido por estilo de vida espartano. En entrevistas, dijo que llegó a la sede de la empresa antes de las 7 de la mañana y trabajó hasta las 23. Dijo que no tenía ningún pasatiempo excepto fumar y beber té Lipton.

Según varios relatos, nació en octubre o diciembre de 1945 (su empresa supuestamente utilizó un método tradicional chino para contar las edades en las que se considera que una persona tiene un año al nacer) en o cerca de Hangzhou, una ciudad cercana a Shanghai. Fue uno de los muchos jóvenes enviados al campo durante la Revolución Cultural y pasó años trabajando en una comuna agrícola.

Se convirtió en vendedor ambulante en 1978, el mismo año en que el nuevo líder del país, Deng Xiaoping, comenzó a marcar el comienzo de una era de capitalismo. Aproximadamente una década después, el Sr. Zong abrió un puesto cerca de una escuela primaria, vendiendo refrescos y golosinas congeladas.

Ver pasar a niños hambrientos lo impulsó a inventar una bebida vitamínica, a la que llamó Wahaha Oral Liquid. «Resolvió el problema de los niños que no querían comer y sufrían desnutrición», le dijo a la BBC. entrevista.

El Grupo Hangzhou Wahaha – “Wahaha” se traduce libremente como “niño que ríe” – nació poco después y vendía agua embotellada, refrescos y té. Posteriormente se expandió a fórmulas infantiles y ropa para niños.

En 1996, unió fuerzas con Danone, la empresa alimentaria francesa más conocida por sus yogures, para formar la empresa conjunta Wahaha. Vendiendo yogur, refrescos y productos alimenticios, tenía el 15% del mercado de bebidas de China en 2012, detrás de Coca-Cola y Tingyi Holdings.

Después de que Danone acusara al Sr. Zong de mala conducta, él respondió con una carta abierta, acusando a Danone de difundir mentiras sobre las prácticas comerciales de su empresa y difamar a su familia. Los funcionarios de Wahaha organizaron manifestaciones y celebraron conferencias de prensa, denunciando a los funcionarios de Danone como “bribones”.

Danone acabó vendiendo su participación por unos 500 millones de dólares, mucho menos de lo que pensaban los analistas.

La ruptura ha sembrado miedo entre las multinacionales, particularmente en sectores como la fabricación de automóviles, en los que el gobierno chino ha exigido la creación de empresas conjuntas y ha limitado la participación de empresas extranjeras al 50 por ciento.

Pero resultó más un episodio aislado que un indicador y, en retrospectiva, una mera mancha en una era por lo demás pacífica. En los últimos años, las multinacionales se han topado con otros obstáculos mucho más difíciles.

Las crecientes tensiones geopolíticas han provocado oleadas de sanciones entre China y Estados Unidos. Casi tres años de confinamientos por “Covid cero” y otras medidas han dañado gravemente la producción y las ventas de muchas empresas. Y las agencias de seguridad del Estado chinas se han vuelto más rápidas a la hora de cerrar las empresas extranjeras que les conciernen, en particular las empresas de debida diligencia.

«Fue un caso de alto perfil que captó la atención del público», dijo Ker Gibbs, ex presidente de la Cámara de Comercio Estadounidense de Shanghai, sobre el episodio de Danone. «Pero si lo analizamos hoy, queda claro que en aquel momento el entorno general era bastante estable y favorable para las empresas extranjeras».